Dave Naylor: Prairie Grey Cup em Regina “Tough” pronto para rolar

REGINA – Dois anos depois do previsto originalmente, o jogo da Grey Cup está de volta a Saskatchewan e, pela primeira vez, apresentado no Mosaic Stadium, o “Cadillac” dos estádios da Canadian Football League que é um monumento à importância do esporte nestes regiões.

O fato de os Roughriders não terem conseguido chegar aos playoffs de 2022 em uma temporada geral decepcionante para os anfitriões da Grey Cup – terminando em quarto lugar na CFL West Division com um recorde de 6-12 – tira um pouco de brilho na festa deste ano, mas um Prairie Gray Cup é praticamente infalível.

É também o primeiro festival Grey Cup de uma semana inteira desde 2019, quando os torcedores do futebol canadense se reuniram em Calgary para o campeonato anual da liga, sem saber dos muitos desafios que os aguardavam com o início da temporada.

A Grey Cup 2020 havia sido concedida a Regina, mas a pandemia do COVID-19 resultou no cancelamento de toda a temporada do CFL naquele ano junto com os playoffs e o jogo do campeonato. Os Roughriders se mudaram para o Mosaic Stadium três anos antes, mas as instalações nunca sediaram uma Grey Cup – o antigo estádio do time, Taylor Field, foi palco do campeonato nacional disputado pela última vez em Regina em 2013 .

Certamente houve momentos em 2020 e 2021 – quando a liga retomou o jogo durante a pandemia com um cronograma reduzido de 14 jogos – em que era justo imaginar se o CFL sobreviveria. O fato de ele ter feito isso é motivo de comemoração, mesmo que a estrada à frente esteja repleta de armadilhas, tanto dentro do controle da liga quanto fora dela.

As equipes participantes deste ano – os Winnipeg Blue Bombers e os Toronto Argonauts – representam os extremos de tração em seus mercados, seja com torcedores, parceiros de negócios ou a mídia.

Os Blue Bombers estão em segundo lugar em seu mercado, atrás dos Jets da National Hockey League, mas não muito. A presença deles é forte, há mercadorias do Bomber por toda Winnipeg e é difícil pensar em uma época em que as pessoas se sentiram tão bem com os bicampeões da Grey Cup como se sentem hoje.

Eles têm um presidente útil em Wade Miller, um ex-jogador do Manitoba Bombers and Bisons que construiu a franquia mais dominante do CFL desde que Warren Moon venceu a Grey Cup em Edmonton no início dos anos 1980.

A equipe é liderada por um conselho de voluntários, cada um ciente da importância dos Bombers para Winnipeg.

Do outro lado, você tem os Argonautas, um time que terminou o campeonato no ano passado e cuja base de fãs envelhecida reduziu o público para menos de 15.000 na maioria das datas. (Divulgação completa, sou titular de uma assinatura Argonauta.)

Seus jogadores são em sua maioria anônimos para o fã de esportes médio em Toronto, onde ver equipamentos Argo entre o público em geral tende a ser raro. Os Argos também competem em um mercado que abriga o Maple Leafs da NHL, o Raptors da National Basketball Association, o Blue Jays da Major League Baseball e o Toronto FC da Major League Soccer.

Os proprietários dos Argonauts – Maple Leaf Sport and Entertainment – queriam que o CFL se fundisse com o XFL há dois anos e seu compromisso com o Argos é um tópico de debate entre fãs fervorosos.

A diferença entre as duas equipes dentro de campo é consideravelmente menor do que fora, mas ainda é a vantagem dos Bombers.

Desde que Zach Collaros se tornou seu quarterback em outubro de 2019, os Bombers mal perderam. Eles vão para o 109º jogo da liga no domingo com saúde, descansados ​​e animados, prontos para esmagar os Argonautas rumo ao seu “hat-trick”.

O Argos, por sua vez, nunca foi confundido com o melhor time do CFL nesta temporada e seu recorde de 11-7 na temporada regular inclui seis vitórias sobre times abaixo da média em Hamilton e Ottawa.

Dito isso, eles tiveram jogos disputados com os Blue Bombers nas últimas duas temporadas, incluindo a única derrota de Winnipeg em 2021 que não envolveu início de descanso.

O quarterback do Toronto – McLeod Bethel-Thompson – divide opiniões e provavelmente tem tantos detratores quanto fortes apoiadores. E o Argos tem Andrew Harris, indiscutivelmente o maior running back canadense a jogar no CFL e uma parte fundamental das duas corridas da Grey Cup em Winnipeg, agora vestindo azul duplo.

Para conhecer a história da Grey Cup entre essas duas equipes, devemos voltar à 38ª Grey Cup em 1950, realizada no Varsity Stadium em Toronto, apelidado de Mud Bowl.

Mas em termos de momentos que mudaram a história do CFL, basta recuar até outubro de 2019.

Foi então que o gerente geral da Argos, Jim Popp, negociou um contrato com a Collaros, que Toronto havia adquirido de Saskatchewan algumas semanas antes.

Collaros não havia se vestido para o Toronto enquanto se recuperava de um ferimento na cabeça que sofreu enquanto jogava pelos Roughriders. Mas Popp estava apostando nele para ser o QB titular do Argos em 2020.

Ele agendou uma reunião com o presidente da Argos, Bill Manning, para aprovar o acordo. Mas quando ele chegou lá, Manning o demitiu e o contrato de Collaros nunca foi assinado ou registrado na liga.

Três dias depois, a nova equipe administrativa de Argos o negociou com Winnipeg. O resto, como dizem, é história.

Agora, os Bombers esta semana estão prontos para fazer o que nenhuma equipe CFL fez em 40 anos: vencer três campeonatos consecutivos da Grey Cup (Edmonton conquistou seu quinto título consecutivo em 1982).

Apenas uma equipe Argos determinada e muitas vezes esquecida está em seu caminho.