Lesões no início da temporada podem ser uma bênção disfarçada para os Raptors

TORONTO – Os Raptors parecem incapazes de fazer uma pausa.

Lesões são uma parte inevitável da vida na NBA. Eles encontram quase todas as equipes eventualmente. Mesmo assim, os deuses do basquete foram especialmente cruéis com Toronto no início da temporada.

Entre Pascal Siakam (entorse na virilha), Fred VanVleet (doença), Gary Trent Jr. (dor no quadril) e Precious Achiuwa (torção no tornozelo), o time perdeu mais da metade do ataque – um total de 68,6 pontos, 17,2 assistências e 21,9 rebotes por jogo – indo para o jogo da noite de segunda-feira em Detroit.

As coisas foram de mal a pior quando Otto Porter Jr., que estava substituindo como titular, deslocou o dedo do pé e saiu antes do intervalo.

Com menos de um mês de campanha, o Raptors já perdeu 30 jogos para um homem devido a lesão ou doença. Eles não tiveram seus supostos nove melhores jogadores disponíveis ao mesmo tempo em nenhuma de suas 15 competições para abrir a campanha.

A esperança é que eles superem o pior. VanVleet e Trent – ambos no dia-a-dia, de acordo com o técnico Nick Nurse – podem voltar já na quarta-feira, quando receberem o Miami Heat. Mas Achiuwa continua em uma bota de caminhada e Siakam não será reavaliado até o final da semana. Seus retornos não parecem iminentes.

As próximas semanas podem fazer ou quebrar sua temporada, mas não necessariamente por causa de vitórias e derrotas. Na manhã de terça-feira, 18 times estavam dentro de três jogos de 0,500 acima ou abaixo, incluindo o 8-7 Raptors. Embora tenham sofrido três derrotas ruins na semana passada, eles estão com um respeitável 3-3 desde que Siakam escorregou em solo molhado em Dallas no início deste mês.

Dada a paridade em toda a liga e com apenas quatro jogos nos próximos 13 dias, essa seqüência deve ser administrável. Eles estão bem posicionados para pisar na água até que possam recuperar sua saúde.

Então, por que este é um momento crucial? Eles estão prestes a descobrir se seus reforços são fortes o suficiente para suportar os rigores de uma campanha completa de 82 jogos.

Uma equipe pode aprender muito sobre si mesma em tempos de adversidade, como os Raptors sabem. Quando as lesões ocorreram no início da temporada pós-liga 2019-20, Nurse foi forçado a olhar mais para baixo em seu banco e perceber que tinha mais opções do que pensava inicialmente. Com Kyle Lowry e Serge Ibaka no início de uma longa viagem, Chris Boucher, Rondae Hollis-Jefferson e Terence Davis emergiram como peças valiosas de profundidade para uma equipe que terminou em segundo lugar no Leste.

Por outro lado, considere o ano seguinte em Tampa. Com força total, esse time não era tão ruim quanto seu recorde de 27-45 sugeria. O problema era que, uma vez que os ferimentos (e o COVID) atingiam, eles não tinham um plano B viável. Ninguém interveio para ajudar a preencher o vazio e isso resultou na pior temporada da franquia em quase uma década.

Lesões criam oportunidades. A partir daí, é apenas uma questão de saber se o elenco de apoio pode ou não tirar proveito disso. Quando o fazem, é o forro de prata. Isso não beneficia você apenas no curto prazo, ajudando você em um momento difícil, mas também ao longo da temporada. Se não o fizerem, é um problema que não tende a desaparecer. Não é a última vez que a adversidade vai atacar. Não é a última vez que eles precisarão contar com aqueles caras na ponta do banco.

Então, do que é formada essa equipe? O primeiro feedback é encorajador.

Com três titulares regulares e alguns reservas importantes, e com Scottie Barnes lutando e provavelmente jogando por causa de sua própria lesão, esse elenco de apoio foi capaz de levar o Raptors a uma merecida vitória por 115-111 sobre o Pistons.

Dalano Banton seguiu uma forte campanha de 14 pontos na derrota de sábado para o Indiana com um desempenho na carreira contra o Detroit. Começando com Trent descartado no início do dia, o segundo armador marcou 27 pontos como recorde pessoal, quatro rebotes, quatro assistências, três roubos de bola e dois bloqueios em 25 minutos.

Thaddeus Young, que também foi titular, foi mais sutil em suas contribuições, mas apesar de acertar apenas quatro chutes e marcar apenas seis pontos, o veterano atacante causou grande impacto com seus passes e defesa intransigente.

No segundo quarto, Nurse já havia utilizado todos os 11 jogadores à sua disposição. Dez deles marcaram, exceto Porter, e cada um contribuiu. Cinquenta e cinco pontos da equipe vieram do banco, liderado por Boucher, que marcou 20 em 7 de 12. Malachi Flynn foi produtivo durante seus 15 minutos de apoio ao Banton, marcando 12 pontos e dando quatro assistências. Iniciando o segundo tempo no lugar de Porter, Juancho Hernangomez fez sua melhor partida pelo Raptors, marcando nove pontos e pegando seis rebotes.

Até o armador Jeff Dowtin Jr., que foi convocado da G League neste fim de semana, registrou 15 minutos de alta energia. Ele estava no chão e fez grandes jogadas defensivas em momentos críticos.

“Acho que todos que jogaram contribuíram de alguma forma”, disse Nurse depois. “Isso é o que é preciso quando você está magro e joga com caras diferentes, todo mundo tem que fazer alguma coisa… Foi bom ver.”

Nurse confiou muito em seus titulares e usou uma rotação apertada para abrir a temporada, o que geralmente tem acontecido durante seus cinco anos como técnico principal. A maioria desses caras estava jogando esporadicamente, se é que jogava, apenas algumas semanas atrás. Dowtin nem estava com a equipe quando eles começaram a recente viagem, tendo que voar de Toronto e encontrá-los em Indiana bem a tempo para o jogo de sábado. Mas com noites como segunda-feira, o círculo de confiança exclusivo da enfermeira deve continuar a se expandir.

Como Nurse repetiu durante o campo de treinamento no mês passado, a liga mudou. Já não basta entrar na temporada sentindo-se bem com nove ou dez caras. A temporada é muito longa e muita coisa pode acontecer. Com lesões, doenças, noites de folga, feitiços e trocas, todos os 15 jogadores da lista – 17 se você incluir os caras com contratos de mão dupla – podem ser convocados em algum momento. Eles devem estar prontos e aptos a enfrentar a situação o tempo todo.

Mesmo saudável, esta é uma equipe que ainda pode usar a profundidade extra. Desta vez, na semana passada, o Raptors ficou em 29º em minutos fora do banco e em 26º em marcar fora do banco, com cerca de 29 por jogo. Mas nas últimas três disputas, seus substitutos somaram 154 pontos, com média de 51,3.

Indo para a temporada, um de seus objetivos declarados era aliviar a carga de trabalho de seus titulares, ou seja, VanVleet e Siakam. Torna-se muito mais fácil se alguns desses pools subutilizados puderem se estabelecer como colaboradores confiáveis.

Certamente, o desenvolvimento contínuo de craques reserva pode ajudar muito a reduzir a pressão sobre VanVleet e mantê-lo seguro. Sem VanVleet contra Indiana e Detroit, Banton e Flynn fizeram 61 pontos, 11 rebotes e nove assistências em 76 minutos no total.

Banton, em particular, é intrigante. Com seu comprimento e capacidade atlética, como um guarda alto de 1,80m, ele se encaixa no molde. Seus minutos e produção aumentaram e diminuíram em sua segunda temporada, mas a antiga escolha da segunda rodada foi excelente no campo de treinamento e continua a mostrar sinais de crescimento.

Depois de acertar 26% como novato, Banton acertou 36% de suas tentativas de três pontos nesta temporada, incluindo 5 de 10 nos últimos dois jogos. Ele melhorou seu arremesso de lance livre de 59% para 88% e acertou 6 a 6 da linha contra o Detroit, acertando quatro grandes para congelar o jogo.

Com o Pistons fazendo uma corrida tardia – e depois de uma derrota em que seu time perdeu uma vantagem de 15 pontos e desmoronou no quarto período – Banton marcou 11 pontos nos cinco minutos finais.

“Os treinadores confiam em mim o suficiente para me colocar como titular e os caras confiam em mim, eles veem o trabalho que faço”, disse o guarda local de 23 anos, que cresceu perto de Rexdale, Ontário. “Sempre que você tem uma oportunidade, como diz a Coach Nurse, você tem que aproveitá-la ao máximo. Eu apenas tento continuar transmitindo isso, noite após noite, a cada jogo.

Por enquanto, os Raptors realmente não têm escolha. Eles precisam de todos no convés até que seus melhores jogadores estejam se recuperando e voltando à escalação. As lesões abriram as portas para Banton e outros jogarem, aprenderem na hora e provarem que pertencem. Se apenas um ou dois deles puderem aproveitar esta oportunidade e correr com ela, esta adversidade no início da temporada pode acabar sendo uma bênção disfarçada.