Maple Leafs não tem escolha a não ser procurar substituto para Jake Muzzin

o folhas de bordo são 6-3-3 sem Jake Muzzin no programa desta temporada. Mas não se engane, esta equipe sente falta de Jake Muzzin.

Eles estão pior sem ele, claramente.

“É uma derrota difícil para nós. Ele é um jogador muito importante por vários motivos”, disse o técnico dos Leafs, Sheldon Keefe, após a notícia. ausência indefinida de Muzzin foi anunciado oficialmente.

Muzzin ficará afastado pelo menos nos próximos três meses e meio devido a uma lesão na coluna cervical e provavelmente pelo resto da temporada.

O que torna imperativo que os Leafs encontrem um substituto para ele de uma forma ou de outra. O próprio timing da possibilidade do retorno de Muzzin garante isso.

Não será fácil. Defensores do calibre de Muzzin, com seu estilo particular de jogo musculoso e defensivo, são difíceis de encontrar – e caros. (Para adquirir Muzzin em primeiro lugar, os Leafs se separaram com uma escolha de primeira rodada, uma das melhores perspectivas em Sean Durzique desde então se tornou um defensor muito contundente, e NHL avançar em Carl Grundstrom.)

Mas os Leafs vão ter que tentar.

O que eles têm internamente sem Muzzin não é suficiente, não para um time que tenta ganhar a Stanley Cup. E como o gerente geral dos Leafs, Kyle Dubas, observou na tarde de segunda-feira, não está claro se Muzzin poderá retornar nesta temporada.

“Se tivéssemos alguma experiência com esse tipo de coisa”, disse Dubas, referindo-se à lesão no pescoço de Muzzin, que veio de um golpe no Arizona. Clayton Keller no mês passado, “eu me levantaria e daria uma aparência de resposta clara. Mas, devido à natureza da lesão e porque realmente não temos muita experiência com esse tipo de lesão e você depende mais de outros esportes que não reproduzem exatamente o hóquei, é difícil prever.

Como observou Dubas, este é o segundo “incidente notável” para Muzzin. Teve a cena assustadora no jogo 2 do playoff de 2020 contra Colombo quando Muzzin teve que ser esticado no gelo com a colisão mais recente com Keller.

Muzzin também tinha um longo histórico de problemas nas costas e sofreu duas concussões na última temporada.

Seu corpo sofreu muito.


(John E. Sokolowski/USA Today)

“Não é algo que eu acho que você realmente queira jogar”, disse Dubas. “Temos que fazer o que é certo para sua saúde a longo prazo. Ele é pai de dois filhos pequenos e casado. Temos que ter certeza de que nos daremos bem com ele. Tão importante quanto ele é para nós como jogador, sua saúde é primordial.

Muzzin mostrou na primeira rodada do ano passado contra o Tampa o que o torna tão especial e único para os Leafs. Seu adversário mais frequente na série de sete jogos foi Instantâneo Super estrela Nikita Kucherov.

Nesses 42 minutos, os Leafs estiveram essencialmente empatados no remate (21-22) e no marcador (1-1). É assim que a neutralização se parece.

Com uma mão de TJ Brodie, Muzzin colocou os melhores jogadores de Tampa para trabalhar. Ele tornou difícil ir para a rede com aquele grande quadro de 1,80m e mais de 230 libras. Ele era físico, acertando 25 rebatidas na série de sete jogos. Ele também bloqueou 16 tiros.

Muzzin é o único defensor dos Leafs com esse conjunto de habilidades específico – alto e musculoso e perfeitamente adequado para jogar hóquei nos playoffs.

É por isso que os Leafs decidiram não gastar seu dinheiro de reservas de longo prazo na última temporada, em meio a essas concussões, e arriscar não tê-lo nesta pós-temporada – uma escolha que certamente não terá nesta temporada. (Mais sobre isso em um segundo.)

Muzzin também é extremamente valioso fora do gelo.

“Sua experiência e sua voz na sala e nos jogos são outra área em que você o elimina e outras pessoas agora têm a dizer mais, abordam situações diferentes”, disse Keefe no início deste mês.

Muzzin sempre pode ajudar com os intangíveis. Ele permaneceu com a equipe no último mês e participou de algumas reuniões. Mas os Leafs estão perdendo presença no banco e no vestiário.

Keefe pode montar um esquadrão de seis homens perfeitamente decente sem Muzzin, algo assim quando Brodie retornar de uma lesão oblíqua em algumas semanas:

Rielly-Brodie
Giordano–Holl
Sandin–Liljegren

Um grupo como esse pode apenas ganhar uma rodada. Não quatro.

Os Leafs estavam relutantes em enfatizar Marc Giordano – e por um bom motivo. Ele não é apenas o defensor mais velho da liga, ele é o jogador mais velho da liga, ponto final, aos 39 anos. É pedir demais para ele dançar tango todas as noites nos playoffs neste momento de sua carreira.

Justin Holl tem jogado melhor ultimamente depois de um início de temporada difícil. Mas, idealmente, ele não está sendo convidado para duelar com talentos de elite noite após noite nos playoffs. Holl é mais adequado para uma função de terceiro par, com grandes responsabilidades de pênaltis. (Essa é outra área em que os Leafs sentirão falta de Muzzin.) Ele conseguiu fazer exatamente isso em um terceiro par com Giordano na primavera passada.

Então há Rasmus Sandin e Timothy Liljegren.

Questionado sobre as possibilidades de troca após a notícia de Muzzin, Dubas destacou os dois jovens zagueiros e a expectativa de que ambos assumam responsabilidades acrescidas nas próximas semanas e meses.

O primeiro passo para administrar sem Muzzin indefinidamente, disse Dubas, foi ver “quanto (Sandin e Liljegren) podem administrar e se podem, com o aumento da oportunidade, continuar a subir como cada um fez em suas respectivas estreias. para suas carreiras conosco.”

“O segundo passo”, continuou ele, “seria então identificar, mesmo que eles subam, se isso será suficiente para nos ajudar a realmente realizar o que queremos realizar, e então avaliar o mercado. negócios e partir daí.”

Esta é a chave.

A verdade é que mesmo as melhores versões possíveis de Sandin e Liljegren, nesta idade em particular, não preenchem o vazio de Muzzin.

Nem mesmo perto. Nós já sabemos disso.

A oportunidade de Sandin se apresentou brevemente depois que Muzzin se machucou inicialmente contra o Arizona. Rapidamente ficou claro que as quatro principais responsabilidades, ao lado de Holl em particular, eram demais para ele lidar.

Os Leafs reorganizaram seus pares de acordo.

Liljegren foi colocado no primeiro par imediatamente após retornar de uma cirurgia de hérnia no início deste mês.

No fim de semana, ele foi substituído por um veterano Jordie Bennquem vai ficar do lado Morgan Rielly atualmente neste par #1.

Liljegren vai ficar com seu amigo Sandin no terceiro par.

Em outras palavras, mesmo sem Muzzin e Brodie, os Leafs manterão as coisas leves para Sandin e Liljegren.

Os Leafs não têm os ingredientes para formar um par de defesa ideal – para os playoffs – sem Muzzin ou alguma alternativa externa. Uma combinação Brodie-Holl é provavelmente a melhor solução interna possível, mas deixa Rielly sem um parceiro ideal – e, novamente, isso é pedir muito de Holl.

Um substituto para Muzzin deve resolver esse problema, seja ele jogando Rielly, Brodie ou mesmo se não for o ideal, Holl.

Os Leafs precisarão encontrar alguém melhor do que Holl e Giordano e mais pronto para o combate de alto nível do que Sandin e Liljegren. Alguém que pode sobreviver em águas de elite em um playoff – vários playoffs.

A agenda de Muzzin garante essencialmente que eles terão que agir.

Não será reavaliado até o final de fevereiro. Em outras palavras, os Leafs não saberão se há possibilidade de seu retorno até dias antes do prazo comercial de 3 de março. Isso significa que, ao contrário da temporada passada, Dubas realmente não terá escolha quando se trata de gastar os dólares de Muzzin.

Os Leafs não podem se dar ao luxo de deixar um lugar tão importante na escalação para o acaso.

Eles não têm escolha a não ser operar com a suposição de que Muzzin não retornará – o que lança dúvidas sobre a possibilidade do retorno de Muzzin nesta temporada. Se eles gastassem seu dinheiro LTI, Muzzin (exceto outras lesões) não poderia voltar até os playoffs. E as chances de Muzzin perder a maior parte da temporada regular para retornar aos playoffs são praticamente nulas.

Será preciso uma limpeza séria para encontrar um ajuste que possa ser alcançado.

Se o Capitais de Washington cair fora dos playoffs, eles estariam prontos para seguir em frente Dmitry Orlov? Ele vai para a agência gratuita no próximo verão, com um limite de US$ 5,1 milhões, e se encaixa no protótipo do que os Leafs precisam para substituir Muzzin.

Assim como (mais ou menos) o defensor dos senadores Artem Zub. Ele está lesionado no momento, mas só conseguiu $ 2,5 milhões e deve atingir a agência livre irrestrita no próximo verão se Ottawa não assine primeiro.

É o gigante dos ilhéus Scott Mayfield suficiente de uma atualização em Holl? Ele iria bem com um emparelhamento com Rielly. Então talvez Chicago connor murphyoutro gigantesco defensor destro que assinou nesta temporada e mais três depois ($ 4,4 milhões).

Os Leafs certamente prefeririam que qualquer jogador que adquirissem para substituir Muzzin tivesse um prazo de contrato, mas, devido às apostas da temporada, eles podem não ter o luxo de ser tão exigentes.

Com Muzzin na reserva por lesão de longo prazo, os Leafs têm muito espaço para escolher alguém.

A outra parte da equação: o que eles têm para negociar? Dubas estará livre para mover outra escolha de primeira rodada? Ele se separaria de Sandin ou Liljegren (talvez como parte de um pacote) se isso oferecesse a sua equipe uma atualização séria – com um termo no contrato?

Ele moveria Nick Robertson?

A notícia de que Muzzin pode não retornar nesta temporada não é inesperada. Mas isso faz tudo, menos garantir que os Leafs tenham que fazer algo para substituí-lo.

(Foto principal de Kevin Sousa/NHLI via Getty Images)

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