Os Buffalo Sabres estão de volta! (Fim do ranking)

Foi muito estranho ver um uma equipe Sabres potencialmente competente abre o ano com uma forte sequência de vitórias. As gerações futuras podem até olhar para trás e se maravilhar com os primeiros dias de novembro de 2022, quando Buffalo tinha 7-3-0 e ficou acima de gigantes como Tampa Bay, Toronto e Flórida na classificação. Foi real, mas a ordem foi restaurada desde então. O Sabres perdeu sete seguidas desde aquele sucesso fugaz e agora, perdendo apenas um ponto no último lugar, eles têm um grande buraco a cavar se quiserem se classificar para os playoffs pela primeira vez desde 2011.

O último golpe veio de seus vizinhos do porão, os senadores de Ottawa. Com o placar empatado no meio do segundo período, o precoce defensor estreante do Senators, Jake Sanderson, disparou um chute de longa distância que acertou a trave atrás da rede e ricocheteou em direção à linha do gol. O capitão Brady Tkachuk, que ficou quase despreocupado na frente do goleiro, pegou seu backhand no rebote e tocou suavemente o disco para passar por Eric Comrie para o que acabou sendo o gol da vitória no jogo por 4-1.

Houve muitas más notícias para Buffalo neste jogo, incluindo Comrie – que está abaixo da média desde que veio de Winnipeg, mas é o único goleiro com menos de 41 anos que eles têm – deixando a partida após uma lesão por fogo amigo, além disso, o time conseguiu apenas 1 em 8 em suas chances de jogo de força. Um ponto brilhante, pelo menos, é Tage Thompson, que marcou o único gol do time em um tiro certeiro no estilo Ovi do círculo e se tornou uma espécie de herdeiro involuntário de ex-Jack Eichel peça central separada. O jogador de 25 anos quebrou na última temporada, vários anos depois de ser negociado com o Blues como parte do acordo com Ryan O’Reilly; ele é muito alto (6 pés 7 polegadas!) E razoavelmente carismático e tem o que é preciso para ser o rosto desta franquia – se eles se tornarem grandes o suficiente novamente para precisar de tal coisa novamente. Até agora, ele está apenas colocando muitos discos na rede por meio de seus esforços perdedores.

O que me impressionou após o jogo, enquanto os Sabres lutavam para lidar com aquele longo período de fracasso, foi a atenção que o segundo time mais jovem da liga estava prestando à sua saúde mental. É como se eles vissem como poderiam vencer nas primeiras semanas da temporada, e ainda acreditassem que ainda podem chegar a esse nível, mas foram frustrados por seus próprios medos.

“O desafio dos últimos três jogos deste pedacinho tem sido um pouco mais de atenção, ansiedade. Componentes psicológicos”, disse o técnico Don Granato. “Talvez seja por isso que você não está marcando tão bem ou está segurando um taco um pouco mais forte. E isso é algo, infelizmente, que temos que passar.

O principal zagueiro Rasmus Dahlin, que é um veterano de cinco anos aos 22 anos, ecoou esses pensamentos.

“Nós agarramos demais o bastão” ele disse. “Temos nossas chances, mas não podemos realmente executar agora. Precisamos de mais arrogância em nosso jogo, só precisamos voltar ao trabalho.

Eles não parecem tão errados, na verdade. Nos últimos sete jogos, os Sabres não superando sua oposição, mas por Corsi 5 x 5, eles colocaram os discos em direção à rede e impediram que outras equipes fizessem o mesmo em um ritmo mais desequilibrado do que qualquer um, exceto os Furacões. Eles não estão tendo chances de alta qualidade, mas com Dahlin e o novo Owen Power servindo como sua espinha dorsal, e com alguns artilheiros sólidos na frente, os Sabres pelo menos têm um vago vislumbre de um grupo que pode jogar um bom hóquei. Só falta um instinto assassino nas áreas mais perigosas do gelo, o que combina com uma equipe que passou mais de uma década como um azarão consistente.

O goleiro também foi um problema gigantesco, como sempre é. O Sabres teve que começar com seis goleiros diferentes em cada uma das duas últimas temporadas, e com Comrie fora, eles estão a caminho de um terceiro até agora este ano, provavelmente o jovem dos menores Ukko-Pekka Luukkonen. Os números reais de Comrie este ano não são bons, especialmente quando comparados ao trabalho sólido de Craig Anderson em seus sete jogos. Mas com Anderson com mais de 40 anos, ele não é o tipo de opção do dia-a-dia em que um time da NHL pode confiar, então Buffalo continuará sua busca por outro atirador para proteger o que ainda pode ser um ataque muito ativo em seus jogos.

Eu odeio ser derrotista no início da temporada, mas em uma divisão repleta de candidatos à Copa, mesmo aquela pequena seqüência de jogo medíocre poderia ter condenado Buffalo a mais uma temporada perdida. Mas o que eles mostraram, embora longe de ser perfeito, é realmente promissor. Eles têm um punhado de peças que podem juntar para formar algo semelhante a um time profissional e, se puderem passar os próximos meses trabalhando em suas perspectivas, testando os goleiros adversários com mais rigor, fortalecendo sua defesa (ou seja, não deixando Brady Tkachuk abrir uma disputa dog stand na dobra), e desenvolvendo aquele sistema muscular que mantém boas equipes de desempenhos ruins consecutivos, e também conserte seu Zamboni, eles podem estar prontos para um desafio mais sério no médio prazo. Eu lhe dou permissão para reduzir sua curiosidade sobre Sabres por enquanto. Mas talvez no próximo ano.